Alarma a la luz de un estudio que revela que los bosques tropicales del mundo son una enorme fuente de emisiones de carbono

Los bosques tropicales del mundo están tan degradados que se han convertido en una fuente y no en un sumidero de emisiones de carbono, según un nuevo estudio que destaca la urgente necesidad de proteger y restaurar el Amazonas y regiones similares.

Los investigadores descubrieron que las áreas forestales de América del Sur, África y Asia -que hasta hace poco han desempeñado un papel clave en la absorción de gases de efecto invernadero- están liberando ahora 425 teragramos de carbono al año, lo que representa más que todo el tráfico en Estados Unidos.

Esta es una pérdida mucho mayor de lo que se pensaba y conlleva una fuerza adicional porque los datos surgen del examen más detallado del tema jamás realizado. Los autores dicen que sus hallazgos -publicados en la revista Science el jueves- deberían impulsar a los responsables políticos a tomar medidas correctivas.

“Esto demuestra que no podemos quedarnos sentados. El bosque no está haciendo lo que pensábamos que estaba haciendo”, dijo Alessandro Baccini, uno de los autores principales del equipo de investigación del Centro de Investigación Woods Hole y la Universidad de Boston. “Como siempre, los árboles están eliminando carbono de la atmósfera, pero el volumen del bosque ya no es suficiente para compensar las pérdidas. La región ya no es un sumidero”.

El estudio fue más lejos que cualquiera de sus predecesores en la medición del impacto de la perturbación y la degradación – el aclareo de la densidad de árboles y el sacrificio de la biodiversidad por debajo de un dosel aparentemente protegido – generalmente como resultado de la tala selectiva, el fuego, la sequía y la caza.

Esto puede reducir la biomasa hasta en un 75%. Pero es más difícil para los satélites monitorear que la deforestación (la tala total del follaje) porque, visto desde arriba, el dosel parece ininterrumpido a pesar del agotamiento que hay debajo.

Para obtener datos más precisos, los científicos combinaron 12 años de datos satelitales con estudios de campo. Encontraron una pérdida neta de carbono en todos los continentes. América Latina – hogar de la Amazonía, el bosque más grande del mundo – representó casi el 60% de las emisiones, mientras que el 24% provino de África y el 16% de Asia.

En general, se perdió más carbono a causa de la degradación y las perturbaciones que la deforestación. Los investigadores subrayaron que se trataba de una oportunidad y también de una preocupación, ya que ahora era posible identificar las áreas afectadas y restaurar los bosques antes de que desaparecieran por completo.

“Antes de esto sabíamos que la degradación era un problema, pero no sabíamos dónde ni cuánto”, dijo Wayne Walker, otro de los autores principales. “Es más fácil tratar el problema cuando aún queda algo del bosque en pie.”

La prioridad es proteger los bosques prístinos con alta densidad de carbono. La manera más eficaz de hacerlo, dijo, era apoyar los derechos a la tierra de los pueblos indígenas. “Los que viven en el bosque pueden marcar la diferencia”, dijo Walker.

Desafortunadamente, muchos gobiernos cuyos territorios albergan bosques tropicales se están moviendo en la dirección opuesta. En Brasil y Colombia, por ejemplo, la deforestación se ha acelerado rápidamente en el último año.

“Cuando miro estos números y el mapa de dónde están ocurriendo los cambios, es chocante”, dijo Baccini, que tiene un hijo de dos años. “Mi hijo puede que no vea muchos de los bosques. A este ritmo de cambio, no estarán allí”.

Pero dijo que los números deberían ser un motor para la acción. “Tenemos que ser positivos. Volvamos a convertir los bosques tropicales en un fregadero. Necesitamos restaurar las áreas degradadas”, dijo. “En lo que respecta a la tecnología para reducir el carbono, se trata de una fruta de bajo costo. Sabemos cómo proteger y mantener los bosques. Es relativamente rentable”